Le massacre des Italiens à Aigues-Mortes 1893

Le massacre des Italiens d’Aigues-Mortes correspond aux événements survenus les 16 et , à Aigues-Mortes (Gard), ayant conduit au massacre de travailleurs italiens de la Compagnie des Salins du Midi, par des villageois et des ouvriers français. Les estimations vont d’une dizaine de morts (officiellement 8) à 150 morts (selon la presse italienne de l’époque), ainsi que de nombreux blessés, victimes de lynchages, coups de bâton, noyade et coups de fusils.

Cet événement est aussi l’un des plus grands scandales judiciaires de l’époque, puisqu’un acquittement général fut prononcé.

aquarelle Michel Bois

La deuxième moitié du XIXe siècle, en France, est marquée par une forte progression de l’immigration, que ce soit les Belges dans le nord ou les Italiens dans le sud-est. Un réel sentiment nationaliste au sein de la population tend à naître avec entre autres l’apparition de ligues d’extrême droite dont la Ligue de la patrie française. Durant cette période, l’étranger commence à ne plus du tout être accepté par les populations car les immigrés sont considérés comme des voleurs de travail et des malfrats, comme en témoignent certains écrits.

L’apparition de surnoms à caractère péjoratif, comme « rital » pour les Italiens, montre bien encore l’évolution des mentalités. En corrélation avec cette montée de la méfiance et de la défiance envers les immigrés, des mesures sont mises en place par l’appareil étatique comme des quotas, ou l’obligation dès 1890 d’avoir une carte de séjour obligeant chaque étranger à se faire connaître auprès de la mairie du village où il réside, toujours dans une logique de rationalisation et de régulation de l’immigration.

C’est donc dans ce contexte qu’éclate l’affaire d’Aigues-Mortes, au moment où les tensions entre résidents et étrangers sont au plus haut.

La Compagnie des Salins du Midi lance à l’été 1893 le recrutement des ouvriers pour le battage et le levage du sel. L’embauche est en réduction en raison de la crise économique que connaît l’Europe alors que la perspective de trouver un emploi saisonnier a attiré, cette année-là, un plus grand nombre d’ouvriers. Ceux-ci se partagent en trois catégories surnommées :

  • les « Ardéchois », paysans, pas forcément originaire d’Ardèche, qui laissent leur terre le temps de la saison,
  • les « Piémontais » composés d’Italiens originaires de tout le Nord de l’Italie et recrutés sur place par des chefs d’équipe, les chefs de colle,
  • les « trimards » composés en partie de vagabonds.

En raison du recrutement opéré par la Compagnie des Salins du Midi, les chefs de colle sont contraints de composer des équipes comprenant des Français et des Italiens. Dès le début de la matinée du 16 août, une rixe éclate entre les deux communautés qui se transforme rapidement en lutte d’honneur.

Malgré l’intervention du juge de paix et des gendarmes, la situation va rapidement dégénérer. Certains trimards rejoignent Aigues-Mortes et y affirment que des Italiens ont tué des Aiguemortais, ce qui fait grossir leurs rangs de la population et des personnes qui n’ont pas réussi à se faire embaucher.

Un groupe d’Italiens est alors attaqué et doit se réfugier dans une boulangerie que les émeutiers veulent incendier. Le préfet Gustave Le Mallier fait appel à la troupe vers 4 heures du matin, elle n’arrive sur les lieux qu’à 18 heures, après le drame.

Dès le début de la matinée, la situation s’envenime, les émeutiers se rendent dans les salins de Peccais où se trouve le plus grand nombre d’Italiens que le capitaine des gendarmes Cabley essaie de protéger en promettant aux émeutiers de les chasser une fois raccompagnés à la gare d’Aigues-Mortes. C’est durant le trajet que les Italiens assaillis par les émeutiers sont massacrés par une foule que les gendarmes ne réussissent pas à contenir.

Selon les autorités françaises, il y eut officiellement 8 morts. On connaît l’identité de sept d’entre eux :

  • Carlo Tasso, d’Alessandrie,
  • Vittorio Caffaro, de Pignerol,
  • Bartolomeo Calori, de Turin,
  • Giuseppe Merlo, de Centallo,
  • Lorenzo Rolando, de Altare,
  • Paolo Zanetti, de Nese,
  • Giovanni Bonetto de Frassino(Cunéo)

On ne retrouva jamais le cadavre d’un neuvième Italien, Secondo Torchio. De même, à la suite de ces événements, 17 Italiens étaient trop gravement blessés pour pouvoir être évacués en train : l’un d’eux mourra du tétanos un mois plus tard.

Immigrati italiani massacrati in Francia

L’affaire devint un enjeu diplomatique et la presse étrangère (en particulier italienne) pris fait et cause pour les ouvriers Italiens. Des émeutes anti-françaises éclatent en Italie. Le 30 décembre 1893, les jurés de la Cour d’assises d’Angoulême, sujets aux préjugés xénophobes, prononcèrent l’acquittement général. Alors que la culpabilité des seize inculpés français a été clairement établie par la justice, le jury populaire a en effet cédé aux pressions nationalistes. Un règlement diplomatique sera trouvé et les parties sont indemnisées : les ouvriers italiens d’une part, l’État français de l’autre pour les émeutes devant le palais Farnèse (ambassade de France à Rome). Dans la commune d’Aigues-Mortes, le maire nationaliste Marius Terras dut démissionner.

Pour en savoir plus:

merci à Jean-Claude.

 

 

 

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