Michel Bois huile 1990

Le Vieux-Port de La Rochelle date de l’époque médiévale.Il a permis de donner de l’importance à la ville durant la Guerre de Cent Ans.Ce conflit entrecoupé de trêves plus ou moins longues a opposé de 1337 à 1453 la dynastie des Plantagenêt à celle des Valois, et à travers elles le royaume d’Angleterre et celui de France.

Durant cette période,Charles V dit « le Sage » (  marqua par son règne la fin de la première partie de la guerre de Cent Ans : il réussit à récupérer la quasi-totalité des terres perdues par ses prédécesseurs, restaura l’autorité du pouvoir royal, et sortit le Royaume d’une période difficile qui associait les défaites militaires lourdes de Crécy et Poitiers (1346 et 1356) à la grande peste noire des années 1347-1351.

Renonçant aux batailles rangées menées par des bannières de tailles inégales commandées par une noblesse indisciplinée.Le roi réorganisa l’armée, sous le commandement de chefs expérimentés et loyaux, comme Bertrand du Guesclin, son cousin Olivier de Mauny et Guillaume Boitel, son fidèle entre les fidèles.Grace à son habile diplomatie,le roi réussit une alliance avec le royaume de Castille qui conduisit à l’anéantissement de la flotte anglaise par la flotte castillane à la bataille de La Rochelle le 

La bataille de La Rochelle 1372:

La flotte anglaise comptait 36 nefs de haut bord à faible tirant d’eau et 14 navires de transport. Elle appareille d’Angleterre pour La Rochelle commandée par Jean de Hastings, comte de Pembroke.

Les 22 galères castillanes étaient commandées par Ambroise Boccanegra,amiral au service d’Alphonse XI, roi de Castille.

Les galères françaises et l’escadre de navires plus légers devaient rejoindre la flotte castillane à Santander et intercepter la flotte anglaise. L’amiral Antoine Grimaldi, commandant les galères françaises, et Owen Tudor, ayant sous ses ordres l’escadre légère, ne vinrent pas au rendez-vous fixé. Après quelques jours d’attente, Ambrosio Boccanegra quitta Santander pour prendre la mer à la mi-juin 1372. Les marins castillans eurent en vue le port de La Rochelle le .

Les navires anglais étaient ancrés à quelques encablures de La Rochelle. Malgré son infériorité numérique, l’amiral castillan fit feu sur la flotte anglaise. Les nefs anglaises, faisant rempart pour protéger les navires de transport, se défendirent avec vigueur. Les galères castillanes étaient armées de canons qui leur donnaient une légère supériorité. Les nefs anglaises possédaient un tirant d’eau supérieur aux galères castillanes. À marée descendante, Jean de Hastings, comte de Pembroke, donna l’ordre à sa flotte de rejoindre la haute mer. Mais les bâtiments de transport firent des erreurs de manœuvre et s’échouèrent sur les hauts-fonds. Profitant de leur fâcheuse position, l’amiral castillan s’attaqua aux navires de transport immobilisés par le sable. Les marins anglais furent jetés à la mer.

Puis, Ambrosio Boccanegra  feignit une approche de la terre par ses galères. La supercherie fonctionna : Jean de Hastings, comte de Pembrocke, crut la flotte castillane à sa merci et pensa la couler. Mais la stratégie d’Ambrosio Boccanegra était toute autre. L’amiral castillan n’ignorait pas que les grandes nefs anglaises lourdement chargées ne pourraient bouger à marée basse.Iil suffisait tout simplement de les attaquer par le feu et les flèches enflammées. La nuit était claire, mais les vents étaient contraires à la flotte anglaise.

Au petit matin du , la flotte castillane fut remise à flots et le grand tirant d’eau des nefs anglaises provoqua leur immobilisation. Chaque galère castillane traînant des brûlots chargés d’huile et de suif vogua vers les nefs anglaises, les hommes d’équipage castillans envoyèrent les brûlots vers les bâtiments anglais.

La bataille commença. Les nefs s’embrasèrent les unes après les autres.Beaucoup de navires anglais furent envoyés par le fond, dont celui transportant le trésor de guerre destiné à payer 3 000 mercenaires durant une année. Certaines nefs purent échapper à l’incendie, mais encerclées de toutes parts, elles furent à leur tour envoyées par le fond.

Miniature de la bataille de la Rochelle dans les Chroniques de Froissart,récit en prose de la guerre de Cent Ans(XVème siècle)

Les nefs anglaises avaient à leur bord l’état-major et les meilleurs éléments de l’armée anglaise. Jean de Hastings, comte de Pembrocke, fut fait prisonnier avec quatre cents chevaliers et huit mille soldats. Il fut alors emprisonné à Santander. Lors du retour en Espagne, Boccanegra captura quatre navires anglais supplémentaires.

Les Anglais perdirent ainsi la maîtrise maritime et durent abandonner leur alliance avec les Portugais contre les Castillans.Ils furent mis en difficulté sur le continent faute d’approvisionnement.

La France prit ainsi  sa revanche sur la bataille de l’Écluse. Lroi anglais Édouard III, prétendant à la couronne de France,avait alors anéanti la flotte de son rival, le roi de France Philippe VI de Valois, devant l’estuaire du Zwin, ce bras de mer qui menait autrefois à Bruges.

Les Français reprirent ainsi progressivement le contrôle des terres cédées au traité de Brétigny en 1360.


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